X光與流感

2017/09/13

一種與流感十分相似的呼吸道合胞病毒(RSV),同樣可以引起呼吸道感染,也在春夏季節較為活躍。它的病徵也是咳嗽、頭痛、流鼻水、喉嚨痛等,患者一般會自行痊癒,但抵抗力低的病人可能會有嚴重併發症。在香港每年有數千人感染RSV,而美國每年更有萬多名長者因此而死亡。

科學家知道RSV病毒內的一種蛋白質是攻擊人體免疫系統的元兇,但由於不知道這蛋白質的形態,科學家無從了解它如何干擾免疫系統,所以亦無法研製疫苗。

為了破解這個神秘蛋白質之謎,科學家首先把蛋白質變成晶體,然後用X光照射。部分X光光波碰到晶體的原子後出現衍射現象,繞過原子,改變方向。由於部分光波可在原子間的狹縫中直接穿過,科學家便可以判斷X光衍射的角度,從而推算出晶體的三維結構。

分析整個病毒蛋白質的結構後,科學家鎖定了一個名為「三螺旋」的蛋白質,並確定它為了增加自己存活和繁殖機會,下調人體的免疫力,使人們病倒。只要研發出藥物,針對性地遏制三螺旋蛋白質的活動,便能保障病人的健康。

經過百多年的努力,這種X光晶體學技術才得以精益求精,應用於不同領域。可見科研之路,是無數科學家一步一步走出來的。

(本欄逢周三、五刊登)

撰文: 梁榮武
欄名: 《藍地球》

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